Golfens Silicon Valley

Svensk Golf har besökt staden i Kalfornien där dina nya golfklubbor föds.

Golfens Silicon Valley
Carlsbad i Kalifornien är klubbtillverkarnas huvudstad. //Foto: iStock

Sent 1990-tal, 1 april, Augusta National. Veckan före The Masters. Alla stora utrustningstillverkare hade redan personal på plats. En grupp Callaway-medarbetare bestämde sig för att spela sin chef, grundaren Ely Callaway, ett spratt. Dagen till ära lurade de i honom att en av hans anställda börjat slåss ute på banan med en ingenjör från ett konkurrerande företag. Tanken var att Ely Callaway skulle bli orolig eftersom de befann sig på världens kanske allra mest strikta och exklusiva bana. Ely Callaway såg visserligen bekymrad ut men sa sedan lika upprymt som eftertänksamt:
"Så… vann han?" 

Vägskyltarna blänker i solen och den stora ensemblen med amerikanska turbomotorer som väntar på att lyset ska slå om ljuder upp i en mullrande, aggressiv symfoni.

Vi står i korsningen Faraday Avenue och College Boulevard i Carlsbad, Kalifornien. Staden, belägen tre mil norr om San Diego, är hem för majoriteten av de stora drakarna i golfutrustningsbranschen.

Här hittar du Callaway, Cobra Puma och Taylormade inte mer än en välslagen drive från varandra. Fem minuters biltur bort sitter Acushnets produktutvecklings- och säljkår och ytterligare några kilometer därifrån ligger det påkostade testcentret Titleist Performance Institute.

Skafttillverkarna Aldila och KBS har även de kontor i Carlsbad. I grannstaden Encinitas, vid havet, har Scotty Cameron sitt galleri, verkstaden ligger i Carlsbad.

I och omkring staden finns över 30 företag som på något sätt tillverkar golfutrustning. Och hela området andas verkligen golf. Det går aldrig mer än 50 meter mellan varje golfloggad pikétröja som möter din blick och avslöjar var personen framför dig jobbar.

Vi rullar in på College Boulevard och parkerar vid Cobra Puma Golfs huvudkontor.
Verksamheterna som pågår i Cobra Pumas faciliteter är representativt för de flesta golfföretag i staden.

Ledning, marknadsföring, produktutveckling, prototyptillverkning, testlabb och försäljning. Masstillverkningen sker generellt i gigantiska kinesiska fabriker, grundarbetet sker här.

Så var det inte förr. Då gjordes det mesta i Carlsbad.

Med svenska mått är Cobra Pumas anläggning gigantisk, det är alla anläggningar här. Kontorslokalerna är ljusa och moderna. Klubbor, kepsar, bagar och Pumaloggade kläder ligger överallt. På datorskärmarna syns nya kampanjer, annonser och avancerade ritningar på klubbhuvuden.

På verkstadsgolvet går 3D-printrar på högvarv, vad som sakteliga växer fram i dem får vi inte lov att titta närmare på. Skaft utsätts för avancerade tester, klubbhuvuden slipas, Lexi Thompsons klubbor får nya grepp, någon bankar på ett gammalt huvud och konkurrenternas produkter skärskådas.

Jo, varje år spenderar utrustningstillverkarna pengar på att köpa in produkter från konkurrerande varumärken för att kunna mäta och analysera dessa.

I ett eget hörn av verkstaden står mekanikern och trotjänaren Cue som arbetat över 20 år på Cobras golv. Han är den alla går till om de behöver hjälp med något. För tillfället slipar han sulan på en av Rickie Fowlers wedgar.
– Han vill ha lite småjusteringar, säger Cue och drar igång slipen.

Någon ritning eller mätverktyg behövs inte.
– Jag går på känslan, mäta får någon annan göra men jag brukar sällan ha tagit av för mycket eller för lite gods.  

Cobra var först bland de stora varumärkena att etablera sig i Carlsbad 1973 men företagets marknadschef Jose Miraflor är inte hundraprocentigt säker på att de var det allra första golfföretaget som slog läger i staden.
– Vi var tidiga men Titleist och Acushnet var nog här tidigt på något sätt men jag har för mig att inte de heller var först, säger Miraflor när han visar oss runt på verkstadsgolvet.

Foto: Olof Åsgård
Cue har stått på Cobra Pumas verkstadsgolv i över 20 år.

Carlsbad sitter ihop med kuststäderna Oceanside och Encinitas. Tillsammans bor drygt 100 000 människor här och den årliga medianinkomsten på närmare 1 miljon kronor gör Carlsbad till ett av de mest välbärgade områdena i Kalifornien. Något som de stora husen i villaområdena och den närmast oändliga raden av lyxiga stadsjeepar som rullar på vägarna är en ständig påminnelse om.

Vem av tillverkarna som var först är inget som någon verkar ha tänkt på. Däremot finns många teorier om varför just Carlsbad blev hemstaden för så många utrustningsföretag.

Vissa av dem vi träffar menar att närheten till hamnen i San Diego, till den mexikanska gränsen och billig arbetskraft var de främsta anledningarna. Den konstanta värmen och klimatet, optimalt att både leva i och för att testa klubbor i, är en annan.

Andra hävdar att eftersom San Diego var centrum för amerikansk militärflygindustri, främst under Reaganåren på 1980-talet, innebar det fördelar för golfföretagen som då lättare kunde få tag i material och tekniskt kunnig personal.

Att Ely Callaways privata vingård låg strax norr om staden kan också ha spelat en roll varför han valde Carlsbad som bas, anser en del.
– Att han bodde nära borde snarare vara en av förklaringarna till att han började tillverka golfklubbor överhuvudtaget, säger golftränaren Greg Milligan när vi besöker hans studio och träningshall ett stenkast från Callaways huvudkontor.

Greg Milligan är inte knuten till något märke och de som besöker honom med öppet sinne är garanterad en objektiv klubbutprovning. Men han utför också ganska ofta utprovningar för golftillverkarnas mellananställda som inte har tillgång till företagens egna högteknologiska testfaciliteter.
– De kan till och med ha varit med i någon del av framtagandet och utvecklingen av en klubba, sen kommer de till mig när den släppts för att göra en utprovning på just den klubban och går tillbaka med mina rekommendationer och hämtar ut sitt set, säger Greg Milligan.

Milligan är en flitig besökare på två klassiska tillhåll för Carlsbadbor, golfklubbarna La Costa och The Crossings. Där är det inte helt ovanligt att han hamnar i samma boll med ingenjörer som ska testa nya prototyper.
– De flesta tester gör de förstås i hemlighet på sina egna testfaciliteter och kontor. Men det händer att de tar ut dem på banan och alla rykten om hemlighetsmakeri stämmer faktiskt. Det regnar nästan aldrig här men under lanseringsperioder åker bagarnas regnskydd på och även järnklubbor göms under headcovers. Sen tar de fram dem när de är utom synhåll från andra, säger Milligan.

Här i Carlsbad, som på många ställen i USA, kör man bil om man ska någonstans. Förutom hurtiga joggare och cyklister är det ingen som rör sig utanför sin bil. Gatorna är breda. En och annan halvtom buss svischar förbi men ingen verkar ha någon större vilja att ta sig fram med kommunala färdmedel. Som när vi stannar för lunch på ett av burgarkedjan
In-n-outs hela sju restauranger runt staden. På väg in noterar vi ett 20-tal bilar som står i drive-thru-kön. Inne i restaurangen är det bara vi. Just In-n-out ska för övrigt vara ett populärt tillhåll för de högre cheferna på Callaway, som samlas där för burgare och business-snack.

Men i Carlsbad gäller det ändå att vakta tungan utanför hemmakontorets trygga väggar.
– Ingen i den här staden pratar affärer ute på stan men vi är inte särskilt oroade för att någon spionerar, säger Tomo Bystedt, utvecklingschef för Taylormades järnklubbor.

Vi befinner oss på Taylormades pampiga testfacilitet "The Kingdom" där företaget med pompa och ståt lanserar sina nya drivers och järnklubbor i M-serien.

Mot slutet av varje år hålls normalt en uppsjö lanseringsevent i Carlsbad och när en ny golfklubba presenteras håller tillverkarna sällan igen. Representanter från press runtom i hela golfvärlden samt återförsäljare bjuds in och pumpas fulla med information om de nya tekniska framstegen som legat till grund för den nya modellen.

Ledorden är inte sällan längre, rakare och mer förlåtande. Ingenjörerna är taggade till tänderna för att de äntligen får prata om produkterna de fram till nu arbetat på i hemlighet.

Att de flesta tillverkare gör framsteg varje år är klart men för att vinna kunderna och kampen mot konkurrenterna gäller det att övertyga. Förr var det tydligare vad de olika företagen fokuserade på och vilka kunder de främst riktade sig till. Nu är de i högre grad inne på samma domäner. Exempelvis gör toppmärket Titleist klubbor för medelgolfare och Cobra som traditionellt riktat sig till just hög- och medelhandicappare har numera ett allt bredare sortiment produkter för låghandicappare. Och eftersom tillverkarna närmat sig varandra har marknadsföringen blivit än viktigare.

I ena hörnet av rangen på The Kingdom står världsettan Dustin Johnson och gör sin utprovning av Taylormades nya utrustning. Av kroppsspråket att döma, bollflykten och det kraftfulla ljudet han framkallar i träffen verkar han mer än nöjd. Några veckor senare briljerar han och vinner Tournament of Champions på Hawaii där han kunde släppa på med sin nya M4-driver. Den här rangen är dock lite för kort för den långtslående amerikanen som måste sikta diagonalt mot en hög vall. På andra sidan vallen är det inte långt till Callaways huvudkontor.

– Vallen fick vi statlig hjälp att skanna av när George W. Bush var här för sin utprovning, säger Tomo Bystedt.

– Han hade slutat som president då men Secret Service var här dagen innan och genomsökte området. De ska inte ha hittat något oroväckande, vad jag vet. Varken för oss eller presidenten.

Tomo Bystedt ser flera positiva saker med att alla tillverkare är samlade på samma ställe och att konkurrensen i golfbranschen ökat.

– Alla är på tå och att någon annan har ett framgångsrikt år eller klubba ger energi och ökar vår vilja att bräcka dem året därpå. Samtidigt är det bra att vi alla är här för det går alltid att hitta kompetent arbetskraft, säger Tomo Bystedt.

Det pågår en närmast konstant silly season i Carlsbad där anställda sägs upp och börjar arbeta för en konkurrent.

Har en tillverkare ett mindre bra år kanske de måste göra sig av med personal.

Det är dock mer regel än undantag att de som får gå, plockas upp av företag som haft ett bättre år och kan expandera. Cobra Puma Golfs marknadschef Jose Miraflor och chef för klubbutvecklingen Tom Olsavsky är två i mängden som bytt arbetsgivare. Tidigare har de båda arbetat både för Taylormade och Titleist.
– När vi firade Thanksgiving senast satt det gäster från tre olika golfföretag runt bordet. De är några av mina närmaste vänner och vi ser inget konstigt med det. Jag vet vad vi har på gång här, de vet vad de arbetar med men ingen frågar eller pratar om det, säger Jose Miraflor.
– Klart att jag visste saker när jag lämnade Taylormade men inget av det man vet från gamla jobbet går ju att använda på det nya. Det hade ju varit för uppenbart, säger Tom Olsavsky.

Utanför den väldiga byggnaden välkomnas besökarna av stora reflekterande glaspartier. Men innanför dem är ljuset nedsänkt. De mörka persiennerna är nerdragna och överallt finns murriga trädetaljer och möbler. Callaways huvudkontor är en klar kontrast till de ljusa lokalerna hos Cobra.

Här har företagets kontorsanställda vant sig vid att arbeta i mörker sedan ingenjörerna påtalade att de tydligare kunde se detaljerna i sina ritningar på datorskärmarna om lamporna släcktes.

Vi tas emot av Austie Rollinson, huvuddesigner för Callawayägda puttermärket Odyssey. Rollinson har arbetat för Callaway sedan 1991 och har hört och sett det mesta i branschen och i staden Carlsbad.
– Förr i tiden var det inte lika tävlingsinriktat som det är idag. Tidigt i min karriär ringde Taylormade till oss för att de var i akut behov av skaft. Vi hade inte tillräckligt många men Cobra kunde leverera på kort varsel. Att något liknande skulle ske idag är helt uteslutet, säger Austie Rollinson.

Callaway har ett starkt år bakom sig. Fjolårets storsuccé med Epic-drivern har gett ringar på vattnet och eko i branschen. Företagets försäljning översteg 1 miljard dollar förra året, cirka 100 miljoner dollar mer än beräknat.

2012 var det Taylormade som var obestridlig herre på täppan. Succén med den vita R11-driverserien bidrog till hisnande 1,7 miljarder dollar i försäljning.

Nu sitter Callaway i förarsätet, enligt flera mycket tack vare företagets vd Chip Brewer som tog över våren 2012, men kvartersgrannarna ligger förstås inte på latsidan.

Tvärtom. Som många vi träffar säger: "Ibland är det deras år, då måste vi jobba hårdare för att nästa år ska bli vårt."

Austie Rollinson var inte inblandad i utvecklingen av Epic men berättar att det var nära att den inte skulle produceras.
– Bara några månader före lanseringen gick ingenjörerna till Chip Brewer och sa att de inte var säkra på att Jailbreak-teknologin skulle fungera. Han svarade att han hade fullt förtroende för dem och att det fick ta den tid det tog. De hann. Och det är första gången under mina år här som vi inte "spelade safe". Det lönade sig, säger Rollinson.

Golfföretagen runt Carlsbad sysselsätter cirka 3 500 personer och står för den absoluta kärnan av den mångmiljardindustri som golfutrustning är idag.

Om det var flygindustrin, slumpen, klimatet, närheten till Mexiko eller kanske rentav Ely Callaways vingård som gjorde att alla tillverkare samlades här är oklart. Allt spelade säkert in och inget tyder på att någon funderar på att flytta utvecklingsverksamheten härifrån.

I Carlsbad omfamnar man konkurrensen.

Jag vill jobba i Carlsbad!
Ja
2
0
Nej
Håll dig uppdaterad med nyhetsbrevet!
  • Få svenskgolf.se's nyhetsbrev

    Skriv upp dig på vårt nyhetsbrev för senaste informationen!