I årets Ryder Cup är Robert Karlsson återigen vicekapten och har fått sällskap av Henrik Stenson som för tre år sedan var en av spelarna som förverkligade kaptensstabens väl genomtänkta strategi. Foto: Getty Images

Ryder Cup

Så räknades USA bort i Ryder Cup 2018

En inblick i hur Europa utnyttjade statistik om spelarnas styrkor och svagheter för att manövrera ut USA i Paris 2018.

Text: Olof Åsgård • 2021-09-22

Det här reportaget publicerades ursprungligen i Svensk Golf nr 5/2019. Vill du få tidningen direkt hem i brevlådan? Klicka här för att prenumerera.

På pappret var det redan avgjort. USA skulle korsa Atlanten med sitt bästa lag någonsin och fördelen av hemmaplan skulle inte räcka för att hjälpa Europa. Kapten Thomas Björn och hans team visste förutsättningarna och vände dem till sin fördel. 

Planen hotad

Europas vicekapten i Ryder Cup 2018 (och i år reds anm.), Robert Karlsson, ser uppgivenheten i sin mångårige tourkollegas ögon när de inspekterar spelplatsen Le Golf National utanför Paris en dryg månad före drabbningen mot ett formstarkt amerikanskt lag. 

Thomas Björn, kapten för Europa, är uppenbart orolig. Vad i h-vete! Har all planering varit förgäves? Vad gör vi nu?

Greenkeepern som visar Björn och Karlsson runt banan gav lugnande besked till de resliga skandinaverna.

– Där du vill ha ruff, där kommer jag fixa ruff. Var inte orolig, berätta bara var du vill ha ruff!

Den varma sommaren och ett enormt högt speltryck på blivande Ryder Cup-banan utanför Paris medförde att gräset tog stryk. Högruffar som Thomas Björn beställt var nertrampade och den klippta ruffen var glesbevuxen.

– Thomas var vit i ansiktet men greenkeepern gick runt med oss och vi pekade och pekade och sa ’ruff där, ruff där’. Han försäkrade oss om att vi skulle möta den banan vi tänkt oss i september. Och det fick vi, säger Robert Karlsson.

En ny dimension

Det moderna sättet att samla in och bearbeta statistik har en dominerande plats i dagens proffsgolf och många spelare har anställda statistiker i sitt team för att veta hur de ska träna, hur de ska ta sig an och spela banorna, och få siffror på vilka tävlingar de har bäst och sämst chanser att lyckas i.

En av de största aktörerna ute på European Tour är det brittiska företaget 15th Club. De använder samma statistikmått som blivit dominerande på PGA Tour, strokes gained, som mäter slag för slag för att se var spelare förlorar respektive tjänar slag gentemot sina konkurrenter. Strokes gained har fått ett sådant genomslag att mer traditionell statistik som green- och fairwayträffar numera anses närmast helt irrelevant. 15th Clubs analyser var inte okända för Björn och Karlsson när de började planera för Ryder Cup. 50 spelare på ET anlitade redan företaget för statistiska analyser, däribland Rory McIlroy. 

I Ryder Cup får värdlaget sätta upp banan nästan precis som det vill. Kaptenen bestämmer klipphöjder på gräset, teeplaceringar, ruffbredd och flaggplaceringar i samråd med sitt team och representanter från anläggningen och touren.

När USA krossade Europa på Hazeltine i Minnesota 2016 hade ett driverparadis skapats för de långtslående amerikanska spelarna med breda fairways och lågt nedklippta ruffar. Greenerna var också blixtsnabba, vilket inte passar de européer som spelar mesta tiden på de relativt sett långsammare greenerna på European Tour. Att spelare som Henrik Stenson, Justin Rose eller Rory McIlroy också trivs på snabba greener spelar mindre roll i sammanhanget eftersom alla amerikaner föredrar det. USA vann till slut matchen med övertygande siffror på Hazeltine.  

LÄS MER: Allt om Ryder Cup 2021

Två år senare kom USA med ett på pappret ännu bättre och formstarkare lag för att möta ett, i de flestas ögon, svagare Europalag. Men nu var förutsättningarna omvända och greenerna på Le Golf National var långsamma.

– De flesta av våra spelare både föredrar och är vana vid snabba greener. Men vi visste också att de är mer vana att putta på långsamma. Amerikanarna hatar det och vill ha 12, 13 på stimpen men vi la den på 10,5, 11 och de hade svårt i puttningen hela veckan, säger Robert Karlsson. 

Att bestämma hastighet på greenerna är dock en enkel parentes i det gedigna och detaljerade förarbete som Thomas Björn och hans vicekaptener genomförde under två års tid och där statistikföretaget 15th Club spelade en stor roll.

Vilka spelare som kommer ingå i laget kan kaptenen inte påverka till fullo. Av tolv spelare valdes fyra ut av Björn. Resterande åtta kvalificerade sig genom bra resultat.

Vilka de åtta skulle bli var långt ifrån givet för Thomas Björn när han tog över kaptensrollen 2016. En första åtgärd för Björn var att tillsammans med 15th Club göra om kvalificeringsprocessen så att formstarka spelare hade större chans att ta sig in i laget sent. Att hans landsman Thorbjörn Olesen skulle vara med blev till exempel inte klart förrän en knapp månad före Ryder Cup.

Mer än ett år innan Ryder Cup fick 15th Club uppdraget kartlägga såväl européer som amerikaner och räkna ut vilka som förmodligen kommer vara med i lagen. De skulle också bistå Thomas Björn vid kaptensvalen, förstå hur banan bäst spelas och hur den skulle sättas upp för att främja Europa. 

– De kom fram till att av de som förmodligen skulle vara med så slog amerikanarna längre utslag men vi träffade fler fairways. De var bättre på korta puttar och wedgar medan vi var bättre på mellanjärn och utifrån den informationen kunde vi börja planera banuppsättningen, säger Robert Karlsson.

Teamet visste redan att precision på utslagen och noggranna inspel var nycklarna på Le Golf National, något som statistiken också bekräftade. Långtslående amerikaner som Dustin Johnson, Bubba Watson, Justin Thomas och Brooks Koepka skulle därför inte ges möjligheten att briljera med drivern eller komma lindrigt undan vid småmissar.

– Steg ett var att justera fairwayklippningen på hål 5, 6, 10, 13 så att det skulle bli svårare att slå utslaget så att man hade under 115 meter kvar, för där är amerikanarna bättre så vi skapade taskiga vinklar helt enkelt, säger Robert Karlsson. 

Nästa steg för 15th Club och kaptenerna var att hårdanalysera French Open som spelades i slutet av juni och där Alex Norén vann.

– Vi ville veta hur spelarna tog sig an banan och vad som var nycklarna. Nu spelas matchspel annorlunda än slagspel men vi fick en hum om var och hur många som slog driver, säger Karlsson.     

Fler åtgärder var högruff nära fairway, frodig klippt ruff väldigt nära fairway och några framflyttade tees. 

– Hela banuppsättningen gick ut på att spelarna måste träffa fairway och ta bort amerikanarnas wedgespel.

Följden blev att amerikanarna tvingades att slå riskfyllda utslag med drivern där ruff och hinder nu låg placerade i deras landningszoner. Eller att göra som européerna – slå kortare utslag för ett längre inspel. 

Kaptensteamets nära samarbete med 15th Club, idrottspsykologer och spelarna själva gjorde laguppsättningen enkel. Att Francesco Molinari och Tommy Fleetwood skulle paras ihop bestämdes flera månader i förväg. De var goda vänner och siffrorna visade att de skulle fungera ihop. ”Moliwood” vann fyra av fyra matcher tillsammans och de behövde aldrig spela det 18:e hålet.

– Vi fick rekommendationer om hur paren skulle formeras från 15th Club baserade på spelarnas styrkor, hur de skruvar bollen med mera. Men 15th Club kan bara ge rekommendationer och vi ledare kan bara göra vad vi kan i planeringen, det är sedan upp till spelarna att leverera och det gjorde de, säger Robert Karlsson.

Svårt att tillfredsställa 12 spelare

Tidigt i planeringsstadiet insåg kaptenerna att den banuppsättning de tänkt sig inte skulle passa Europas storstjärna, Rory McIlroy.

– Rorys spel liknar amerikanarnas. Han slår långt från tee men också lite snett. Vi satte ju upp banan så att den skulle passa majoriteten av våra spelare men inte vår superstjärna och han hade ju inte sitt bästa Ryder Cup, säger Robert Karlsson.

McIlroy vann två och förlorade tre av sina fem matcher. 

Av de som spelade Ryder Cup kom 15th Club fram till att engelsmannen Paul Caseys spel var bäst lämpat för Le Golf National. Tvåa var Henrik Stenson. Ian Poulter och Sergio Garcia var också i toppen. 

Alla fyra var Thomas Björns kaptensval och deras rutin ihop med den statistiska fördelen gentemot amerikanerna blev succé. Sammanlagt stod de fyra spelarna för 9,5 poäng på 14 matcher.

15th Club hade också räknat ut hur spelarna levererar under press. Etta på den listan var Thorbjörn Olesen och när det var dags för singelspelet sattes han i en match som förmodligen skulle vara en av de som avgjorde hela Ryder Cup. Olesen gjorde dock processen överraskande kort mot Jordan Spieth när dansken avgjorde redan på 14:e hålet. En viktig europeisk poäng, men segerjublet fick dröja i väntan på att några fler singlar gick Europas väg.     

LÄS MER: Golf på TV: Så sänds Ryder Cup 2021

Men all planering, all statistik, alla taktikmöten med spelare och alla förberedelser kunde ha torkat bort för Thomas Björn, Robert Karlsson och Europa, om det inte vore för det franska banteamet som dag och natt arbetade för att Björn skulle få banan han beställt. 

De gjorde allt möjligt. De vattnade och gödslade. Torkade ur och vattnade igen. Släppte upp gräs på vissa ställen och klippte ner på andra. Traktorer med enorma krattor räfsade upp ruffen. 

Thomas Björn och hans team fick som de ville och Europa krossade USA med 17,5–10,5. Alla tolv européer vann minst en match var, Henrik Stenson och Francesco Molinari vann alla sina matcher. Tre spelare i USA förlorade alla sina matcher, Tiger Woods, Phil Mickelson och Bryson DeChambeau (tre av Jim Furyks fyra kaptensval).

Men statistik är inte allt. När Alex Norén och Sergio Garcia skulle spela foursome tillsammans talade all tillgänglig statistik för att Norén skulle slå ut på de ojämna hålen. Det visade 15th Clubs uträkningar och planen var satt långt i förväg. Spelarna var också med på tåget men kom efter inspelsvarven ändå överens om att byta så att Garcia slog ut på ettan.

– Statistik är rekommendation men spelarna måste också känna sig trygga med vad de gör. En av anledningarna till taktiken var att Alex, som är svajigare med drivern än Sergio men vassare i puttning, skulle få fler birdieputtar mot slutet av ronden. Exakt varför de bytte hål vet jag inte men de avgjorde innan de hann komma till de kritiska hålen, så det gjorde ju inget, säger Robert Karlsson.



Text: Olof Åsgård • 2021-09-22
TournyttAlex NorénHenrik StensonPadraig HarringtonRobert KarlssonRyder CupThomas BjörnTiger WoodsTournytt
Scroll to Top